Exactamente dos semanas después de que el F / A-18 hiciera su último vuelo con el equipo de demostración de los Blue Angels de la Marina de los EE. UU., Uno de los formidables aviones llegó al Smithsonian. El Hornet, el primero del Museo Nacional del Aire y del Espacio, pronto se exhibirá en el Centro Steven F. Udvar-Hazy en Virginia, que recientemente se cerró al público debido al aumento de casos de COVID-19 en la región de Washington, DC. El comandante Frank Weisser de los Blue Angels voló el avión hasta el cercano aeropuerto de Dulles días antes de la entrega y luego se dirigió al Museo para la entrega formal.

El primer caza que adornara el museo

Los Blues están renunciando a sus Hornets heredados, cambiarán a Super Hornets más grandes y avanzados para la temporada de espectáculos del próximo año, pero el F / A-18 todavía está en servicio con la Marina y el Cuerpo de Marines de los EE. UU. Después de más de 30 años como un incondicional de la aviación naval. La designación de división inusual (F significa Fighter y A para Attack) indica los múltiples roles que los Hornets han jugado desde el principio. Los trabajos solo han crecido a lo largo de los años para incluir todo, desde combate aéreo hasta reconocimiento.

«Flexibilidad» es, de hecho, la palabra que utiliza Larry Burke, curador de la aviación naval estadounidense en el museo, para resumir la contribución del avión a la aviación militar. Para los pilotos de la Armada fue una parte clave de la transición de los indicadores y diales de estilo antiguo a las modernas cabinas de vidrio y pantallas de visualización frontal. “El avance en la electrónica permitió que el mismo sistema de radar sirviera tanto para la función antiaérea como para el ataque terrestre de precisión, con solo activar un interruptor”, dice Burke.

Si bien los F-14 Tomcats tenían la responsabilidad principal de defender una flota de portaaviones, especialmente a larga distancia, los Hornets podrían complementar eso proporcionando una segunda capa de defensa aérea más cercana. El Hornet también podría ayudar al Tomcat en misiones de ataque de escolta. Este tipo de cambio de roles significaba que «cuando la Marina estaba armando un paquete de ataque, podían enviar todos los F / A-18» en lugar de una combinación de cazas y aviones de ataque, dice Burke.

La historia del F / A-18

Este Hornet en particular fue uno de los primeros modelos C de la línea de montaje (los modelos A y C son monoplaza, mientras que B’s y D tienen dos asientos). Su historia es como la historia del programa general de F / A-18 en pocas palabras. La primera asignación de la aeronave, de 1987 a 1993, fue con el Strike Fighter Squadron VFA-86, los «Sidewinders», basados ​​en Naval Air Station Cecil Field en Florida, tiempo durante el cual el escuadrón vio acción en la Guerra del Golfo. El Hornet luego pasó cuatro años con VFA-83, con base en la Estación Aérea Naval Oceana en Virginia, en misiones al Mediterráneo, Adriático y Golfo Pérsico. Luego fue a la Estación Aérea Naval de Lemoore, California, con otro escuadrón de combate, el VFA-115, seguido de períodos con dos escuadrones de entrenamiento Hornet, VFA-125 y VFA-106. En 2007-2008, pasó nueve meses asignado a VFA-136, los «Knighthawks», que incluían operaciones de combate en Irak y Afganistán. Sirvió con dos escuadrones de caza más, VFA-146 y VFA-122, antes de unirse a la flota de Blue Angels en 2015.

Después de que la nueva adquisición del Museo se drene de combustible, se «desmilitarice» y se prepare para la exhibición pública, se colocará en el enorme piso de exhibición en Hazy, no lejos de su compañero de la Marina (¿competidor?), El F-14 Tomcat. . El Hornet mantendrá su trabajo de pintura Blue Angels, en lugar de ser restaurado a la forma en que se veía como un avión de combate.

En cuanto al comandante Weisser, pudo haber llegado el miércoles por la tarde en un F / A-18, pero tuvo que volar a casa en un vuelo comercial. Una despedida agridulce, sin duda.

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