John Wukovits, un experto en el teatro del Pacífico de la Segunda Guerra Mundial, ha escrito un libro que documenta la última pelea de perros de la guerra, después de que el almirante William F. Halsey ordenó el Grupo Aéreo 88, estacionado a bordo del USS. Yorktown, para atacar un aeródromo cerca de Tokio en la mañana del 15 de agosto de 1945. El libro—Pelea de perros por Tokio—Relata la trágica historia desde la perspectiva de los pilotos del Air Group 88 y, al mismo tiempo, ofrece un examen atento de las difíciles decisiones que deben tomar los comandantes superiores durante la guerra. Wukovits habló con Aire y espacio la editora asociada senior Diane Tedeschi en marzo.

Aire y espacio: ¿Por qué decidiste escribir este libro?

Wukovits: Quería escribir este libro por algo que dijo la almirante Halsey. Durante la búsqueda de una biografía del almirante, encontré sus palabras sobre los últimos aviadores que murieron en la guerra. Halsey siguió enviando misiones contra aeródromos japoneses y otros objetivos porque quería mantener la presión sobre ellos para que vinieran a la mesa de la paz. Sin embargo, sabía que al hacerlo, podría estar enviando hombres a la muerte en los momentos finales de la guerra. Instó en su autobiografía a que estos últimos cuatro hombres murieran [Billy Hobbs, Eugene Mandeberg, Howard Harrison, and Joseph Sahloff] nunca debe olvidarse. Archivé ese pensamiento hasta que mi calendario se aclaró y luego recurrí a esta historia. Sentí que, si podía ponerme en contacto con parientes, y si esos parientes tenían suficiente material para desarrollar estos cuatro aviadores, sería una historia potente. Afortunadamente, pude localizarlos y obtener diarios, cartas, fotografías, etc. para dar vida a estos cuatro hombres para el lector.

También quería escribir este libro porque me dio la oportunidad de personalizar esta guerra. Demasiados libros sobre la Segunda Guerra Mundial presentan hechos, pero olvídate de incluir un toque humano. Aquí, no solo pude traer vivos a Billy Hobbs y sus tres compañeros en guerra, sino también a sus familias de regreso a casa, ansiosos por escuchar la noticia de sus seres queridos en el Pacífico. Por lo tanto, los padres y hermanos de Billy también forman una parte importante de esta historia.

Dices en tu libro que te enfrentaste a la difícil tarea de elegir a Halsey para el papel de villana. ¿Qué te llevó a esa caracterización de él?

Tuve que elegirlo como el villano porque esa es la forma en que Billy Hobbs, Eugene Mandeberg y todos los demás aviadores del Air Group 88 lo vieron. Si tuviera que contar su historia, esa actitud tenía que prevalecer. Odiaban embarcarse en lo que consideraban misiones inútiles contra una nación que ya estaba derrotada. Esta animosidad se hizo evidente por primera vez a principios de agosto de 1945 y se intensificó una vez que se emplearon las bombas atómicas. Por qué —se preguntaban a sí mismos, a los demás ya sus superiores— deberían arriesgar la vida cuando la guerra iba a terminar en unos días o incluso en unas horas.

Eso fue difícil para mí debido a mi estima por Halsey. En mi biografía del hombre, presenté un comandante doble. Fue capaz, talentoso, enérgico y talentoso en 1942 y 1943, cuando la nación más necesitaba un comandante agresivo en el Pacífico, pero un poco indeciso, demasiado agresivo y fuera de contacto con la forma en constante evolución de comandar grandes grupos de barcos. en guerra en 1944-1945. A pesar de sus defectos en la segunda mitad de la guerra, llegué a la conclusión de que Halsey merecía un lugar entre los grandes navales debido a sus vastas contribuciones a la guerra en la primera mitad. No me gustaba concentrarme simplemente en sus acciones en la segunda mitad de la guerra.

El almirante Radford más tarde lamentó no haber convencido a otros de retrasar las operaciones ofensivas durante los últimos días de la guerra. ¿Crees que pudo haberlo logrado? ¿O los otros almirantes ya estaban decididos sobre esta decisión?

Lo lamentó, pero no lo habría logrado. El almirante King en Washington, DC y el almirante Nimitz en el Pacífico dieron órdenes a Halsey y sus subordinados, que incluían a Radford, para seguir presionando a los japoneses para que pusieran fin a la guerra. Las órdenes eran órdenes y no iban a ser impugnadas ni cambiadas. Radford sentía lástima por aquellos hombres que morirían cuando el final del conflicto estuviera tan tentadoramente cerca.

¿Falta la historia más amplia del «cansancio de la guerra» entre los aviadores y soldados estadounidenses en las narrativas de la Segunda Guerra Mundial?

Realmente no. Tal vez no se haya descrito tan claramente como lo he hecho aquí, porque mi atención se centró en uno de los grupos aéreos enviados contra el fuego antiaéreo japonés, pero en general, otros historiadores han retratado el cansancio de la guerra. Clark Reynolds [a historian of naval warfare] hizo un trabajo maravilloso en sus escritos.

¿Qué lecciones podrían aprender los comandantes militares de este libro?

La lección para los comandantes superiores sería diferente a cualquier lección que pudiera extraer para los comandantes subordinados, tenientes y alféreces. Para los comandantes superiores, la lección sería seguir ejerciendo presión hasta que el enemigo sea derrotado. Sin medias tintas, supongo. Otra lección sería que uno no puede basar sus órdenes y acciones en el impacto que puedan tener en los aviadores y sus familias. Es guerra; haces lo que tienes que hacer, a pesar de las pérdidas que puedan ocurrir.

¿Por qué cree que no se conoce bien la historia de estos aviadores?

Han sido eclipsados ​​por las bombas atómicas. Una vez que se emplearon, todo lo que siguió fue relegado a los remansos, excepto el proceso de paz real y la firma de los documentos de rendición. La guerra en el Pacífico casi parece saltarse el tiempo, saltando de la segunda bomba atómica directamente a la mesa de la paz. La gente no se da cuenta de que después del uso de las bombas atómicas, la guerra continuó para los aviadores del grupo aéreo que volaban sobre Japón hasta el 15 de agosto, dejando una semana para que los hombres murieran.