Tres náufragos que quedaron abandonados en una pequeña isla del Pacífico están de regreso en casa, gracias a una operación internacional de búsqueda y rescate que reunió a la Fuerza Aérea de EE. UU., La Guardia Nacional Aérea, la Guardia Costera de EE. UU. Y la Real Armada de Australia.

El 29 de julio, los tres marineros de Micronesia zarparon de Puluwat a los atolones de Pulap a bordo de un esquife de 23 pies. Su viaje de 21 millas empeoró cuando su barco se quedó sin combustible y se desviaron del rumbo, finalmente encontrando refugio en la pequeña y deshabitada isla Pikelot, a casi 125 millas de su punto de partida.

Cuando los marineros no pudieron llegar a su destino previsto, se solicitó una búsqueda el 31 de julio a través del Sub Centro de Rescate Conjunto de la Guardia Costera de EE. UU. En Guam, que luego solicitó la ayuda de unidades de toda la región. Se envió un avión de búsqueda y rescate HC-130 de alcance extendido desde Hawái, a unas 4,000 millas de distancia, y un KC-135 Stratotanker, con una tripulación compuesta por miembros de la Guardia Nacional Aérea de Hawái y la Guardia Nacional Aérea de Pensilvania —Despegó de la Base de la Fuerza Aérea Anderson en Guam. Otras naciones colaboraron: la Royal Australian Navy desvió su buque insignia, el HMAS Canberra, mientras Micronesia envió un bote patrullero, el FSS Independencia.

Casi tres horas después de su misión, volando a unos 1.500 pies, la tripulación del KC-135 vio un mensaje en letras gigantes que los marineros abandonados habían escrito en la arena.

«Estábamos hacia el final de nuestro patrón de búsqueda», dijo el teniente coronel piloto del KC-135 Jason Palmeira-Yen en una publicación en la página de Facebook de la Base de la Fuerza Aérea Anderson. “Dimos la vuelta para evitar algunas lluvias y fue entonces cuando miramos hacia abajo y vimos una isla”. Cuando la tripulación descendió para comprobarlo, vieron el SOS garabateado en la playa y un barco aparcado en la arena.

los Canberra luego envió un helicóptero de ataque ARH Tiger para entregar suministros a los náufragos y realizar controles médicos, y el HC-130 Hercules lanzó un bloque de radio y mensajes informándoles que Independencia estaba en camino para recogerlos.

El barco llegó el 3 de agosto, completando una misión de búsqueda y rescate que abarcó miles de millas que había comenzado solo 72 horas antes.

“Asociaciones”, dijo el capitán de la Guardia Costera estadounidense Christopher Chase en un comunicado a la prensa. «Esto es lo que hizo que este caso de búsqueda y rescate tuviera éxito».