Si alguna vez ha soportado la frustración de cambiar una llanta, tómese un momento para apreciar el desafío que enfrentan los aviadores que tienen que reemplazar las llantas en un C-5M Super Galaxy.

Capaz de transportar más de 280,000 libras de carga, el C-5M es el avión más grande en el inventario de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, equipado con cinco juegos de trenes de aterrizaje que constan de 28 ruedas, cada una de cuatro pies de diámetro. Los neumáticos se desgastan aproximadamente 0,002 pulgadas cada vez que aterriza el gigante. Y, varias veces a la semana, la tarea de cambiar esos neumáticos recae en un equipo de trabajo de cinco aviadores, tres de los cuales luchan por mantener una llave inglesa de 15 libras en posición mientras aprietan la tuerca del cubo de la rueda, incluido uno que tiene que tumbarse sobre el suelo mientras presiona sus pies contra la llave, que potencialmente podría caer y herirlo.

Pero este cambio de llantas está a punto de volverse mucho más fácil, requiriendo dos aviadores menos, gracias a una nueva herramienta desarrollada por ingenieros en las Operaciones de Guerreros de la Fuerza Juvenil del Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea en RX (JFWORX).

JFWORX aborda “problemas heredados que se han transmitido a lo largo de los años y que nunca han tenido la suficiente ingeniería aplicada para solucionarlos”, dice JD Bales, un ingeniero mecánico que trabajó en el proyecto. Anteriormente, Bales ayudó a diseñar un mejor «taburete de leche» —el soporte de madera colocado debajo de la rampa de carga trasera de un avión C-130— que promete ahorrarle a la Fuerza Aérea más de $ 2 millones por año en costos de combustible debido al peso reducido.

La nueva herramienta para neumáticos cuenta con un reposapiés y un mango vertical, lo que hace posible que un solo aviador aplique una gran fuerza axial contra la llave inglesa, manteniéndola en posición mientras se aplica el torque. Hasta ahora, la herramienta ha sido probada en las bases de las Fuerzas Aéreas de Dover y Travis. «A ambos grupos parece gustarles mucho, especialmente a los veteranos canosos», dice Bales, «porque han pasado por el incómodo proceso de estar debajo del casquillo o la llave inglesa varias veces». Bales dice que la menor cantidad de personal representa una reducción de hasta 2.700 horas en mano de obra al año.