Primer vuelo comercial

Hace más de cien años, el 16 de agosto de 1912, Glenn L. Martin fundó la Glenn L. Martin Company en Los Ángeles, California. Fundó la empresa después de construir su primer avión en una iglesia alquilada, donde dio un salto de fe en su arriesgado pero innovador diseño de avión a instancias nada menos que de Orville Wright.

Cuatro meses más tarde y a cuatrocientos kilómetros de distancia, el 19 de diciembre de 1912, Allan y Malcolm Lockheed fundaron la Alco Hydro-Aeroplane Company, que más tarde pasó a llamarse Lockheed Aircraft Company. Mecánicos de gran talento, se instalaron en un garaje para construir hidroaviones que batirían los récords de velocidad y distancia en vuelos sobre el agua.

Una iglesia y un garaje. Eran comienzos humildes. Pero también eran hombres con una visión implacable y un propósito inquebrantable. El don que Martin y los hermanos Lockheed compartían era una capacidad única para mirar más allá de los obstáculos de hoy hacia la promesa de un mañana más brillante. Y sabían -como nosotros sabemos desde hace 100 años- que la innovación, el rendimiento y el propósito eran las claves para acelerar ese mañana.

Quién inventó el avión

Los hermanos Wright, Orville Wright (19 de agosto de 1871 – 30 de enero de 1948) y Wilbur Wright (16 de abril de 1867 – 30 de mayo de 1912),[a] fueron pioneros de la aviación estadounidense a los que se atribuye generalmente[3][4][5] la invención, construcción y vuelo del primer avión motorizado del mundo. Realizaron el primer vuelo controlado y sostenido de una aeronave más pesada que el aire con el Wright Flyer el 17 de diciembre de 1903, a 6 km al sur de Kitty Hawk, Carolina del Norte, en lo que ahora se conoce como Kill Devil Hills. Los hermanos fueron también los primeros en inventar los controles de la aeronave que hicieron posible el vuelo con motor de ala fija.

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En 1904-1905, los hermanos Wright desarrollaron su máquina voladora para realizar vuelos más largos y aerodinámicos con el Wright Flyer II, al que siguió el primer avión de ala fija verdaderamente práctico, el Wright Flyer III. El avance de los hermanos fue la creación de un sistema de control de tres ejes, que permitía al piloto dirigir la aeronave con eficacia y mantener su equilibrio[6][7][8][9] Este método sigue siendo estándar en los aviones de ala fija de todo tipo[10][11]:  183 Desde el principio de su trabajo aeronáutico, Wilbur y Orville se centraron en desarrollar un método fiable de control del piloto como la clave para resolver “el problema del vuelo”. Este enfoque difería significativamente de otros experimentadores de la época que ponían más énfasis en el desarrollo de motores potentes[12]. Utilizando un pequeño túnel de viento de construcción casera, los Wright también recopilaron datos más precisos que ninguno antes, lo que les permitió diseñar alas y hélices más eficientes[11]:  156 [13]: 228 Su primera patente estadounidense no reivindicaba la invención de una máquina voladora, sino un sistema de control aerodinámico que manipulaba las superficies de una máquina voladora[14].

El invento de los hermanos Wright

Desde 1899, Wilbur y Orville Wright habían estado experimentando científicamente con los conceptos del vuelo. Trabajaban en una relativa oscuridad, mientras que los experimentos de Samuel Langley, del Smithsonian, eran seguidos por la prensa y financiados por el Departamento de Guerra. Sin embargo, Langley, al igual que otros antes que él, no consiguió realizar un vuelo con motor. Confiaron en la fuerza bruta para mantener sus máquinas teóricamente estables en el aire, enviando a un desventurado pasajero y esperando lo mejor. El genio y la visión de los Wright les hizo ver que los humanos tendrían que pilotar sus máquinas, que los problemas del vuelo no podían resolverse desde el suelo. En palabras de Wilbur, “Es posible volar sin motores, pero no sin conocimiento y habilidad”. Con más de mil planeos desde lo alto de Big Kill Devil Hill, los Wright se convirtieron en los primeros verdaderos pilotos. Estas habilidades de vuelo fueron un componente crucial de su invento. Antes de que intentaran volar con motor, los hermanos Wright eran maestros del aire.

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Sus experimentos con planeadores en los Outer Banks de Carolina del Norte, aunque frustrantes en ocasiones, les habían llevado por el camino del descubrimiento. Gracias a esos experimentos, habían resuelto el problema de la sustentación y, lo que es más importante, ahora podían controlar un avión en vuelo. Los hermanos sentían que estaban listos para volar de verdad. Pero primero, los Wright tenían que impulsar su avión. La tecnología de los motores de gasolina había avanzado recientemente hasta el punto de que su uso en los aviones era factible. Al no poder encontrar un motor comercial ligero adecuado, los hermanos diseñaron el suyo propio. Era más tosco y menos potente que el de Samuel Langley, pero los Wright comprendieron que se necesitaba relativamente poca potencia con superficies de sustentación y hélices eficaces. Sin embargo, no se disponía de tales hélices. La teoría de las hélices marinas apenas permitía obtener datos relevantes. Utilizando los datos del túnel de aire, diseñaron la primera hélice eficiente para aviones, uno de sus logros más originales y puramente científicos.

Primer vuelo de los hermanos Wright

El primero de los cuatro vuelos de ese día duró sólo 12 segundos y recorrió sólo 180 pies, pero demostró que el vuelo humano era posible. Su último vuelo del día superó su primer intento al recorrer 852 pies en 59 segundos.

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Orville y Wilbur Wright fueron pioneros que superaron los límites de lo conocido. Este monumental logro puso en marcha una serie de acontecimientos que condujeron a una mayor innovación en la industria de la aviación. Había comenzado la era del vuelo humano con motor.

En un siglo de vuelo con motor, hemos conseguido muchas cosas. Durante ese tiempo, los seres humanos construyeron los primeros aviones de combate, la primera aeronave comercial, incluso un avión reutilizable como el transbordador para llevar a los astronautas fuera del planeta y al espacio.

HOUSTON, 18 de octubre de 2022 – El Centro Espacial de Houston, una organización sin ánimo de lucro, está avanzando en un Plan Maestro de Instalaciones para dar apoyo a la creciente necesidad de aprendizaje y formación en materia de exploración espacial en dos enormes estructuras que también ofrecerán al público un asiento de primera fila en el desarrollo de la robótica, los rovers, los aterrizadores lunares y los sistemas de gravedad reducida.

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