Boeing 787-9

Las velocidades de crucero especificadas para los aviones comerciales de hoy en día oscilan entre unos 480 y 510 nudos, frente a los 525 nudos del Boeing 707, un pilar de los viajes en avión de los años 60. ¿Por qué? “El principal problema es el ahorro de combustible”, dice el profesor de Aeronáutica y Astronáutica Mark Drela. “Ir más rápido consume más combustible por pasajero-milla. Esto es especialmente cierto con los nuevos motores a reacción de “alto paso” con sus ventiladores frontales de gran diámetro”.

Los aviadores observadores pueden detectar fácilmente estos motores, con tomas de aire de casi 3 metros de diámetro, especialmente en los nuevos bimotores de largo alcance. Los motores más antiguos tenían tomas de aire de menos de la mitad de ancho y movían menos aire a velocidades más altas; los motores de alto bypass consiguen el mismo empuje con más aire a menor velocidad al dirigir la mayor parte del aire (hasta el 93% en los diseños más nuevos) alrededor de la turbina del motor en lugar de a través de ella. “Sus picos de eficiencia se dan a velocidades más bajas, lo que hace que los constructores de aviones favorezcan un avión algo más lento”, dice Drela. “Un avión más lento también puede tener menos barrido del ala, lo que lo hace más pequeño, más ligero y, por tanto, menos caro”. El barrido del ala del 707 era de 35 grados, mientras que el del 777 actual es de 31,6 grados.

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Avión a reacción

Es una velocidad extraordinaria y, de hecho, el avión aterrizó antes de lo previsto, una buena ventaja para todos los que iban a bordo. Pero, al mismo tiempo, el avión probablemente iba a la velocidad típica de un avión comercial, y definitivamente no iba a 801 mph en el aire a 35.000 pies. Esto se debe a que hay una gran diferencia entre la velocidad de un avión en el aire y la velocidad en tierra. En este caso, el avión, que viajaba de Los Ángeles a Londres, era impulsado por vientos de cola increíblemente fuertes, gracias a la corriente en chorro. Así que se movía rápido en comparación con el suelo, pero a una velocidad normal en comparación con la corriente de aire en la que se encontraba.

“Se trata sobre todo de un acontecimiento meteorológico”, dice Richard P. Anderson, piloto y director del Centro de Investigación de Vuelos Eagle de la Universidad Aeronáutica Embry-Riddle. “El avión no conoce su velocidad en tierra”.

Con esto quiere decir que un avión no puede percibir, sólo basándose en la física del aire que le rodea, a qué velocidad va en comparación con el suelo, y tampoco le importa en absoluto cuál es su velocidad en tierra.

A qué velocidad va un avión privado

El legendario avión de pasajeros británico-francés Concorde llevó las operaciones transatlánticas al siguiente nivel con sus capacidades supersónicas. Air France y British Airways retiraron este emblemático avión en 2003, poniendo fin a más de 27 años de asombrosos vuelos comerciales supersónicos. Sin embargo, ¿sabías que, mucho más recientemente, los aviones convencionales también han superado la velocidad del sonido, pero sin llegar a ser supersónicos?

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Según la definición del Diccionario de Cambridge, el término “supersónico” se refiere, en principio, a un vehículo u objeto que se mueve “más rápido que la velocidad del sonido”. La velocidad del sonido (a 20 °C/68 °F en aire seco) equivale a unos 343 metros por segundo. Esto supone una velocidad de 1.235 km/h, 767 mph, o 667 nudos.

El Concorde era capaz de volar a más del doble de esta velocidad. Voló a 60.000 pies sobre el Océano Atlántico Norte a Mach 2,04, lo que equivale a 2.180 km/h / 1.354 mph. Cuando alcanzaba una velocidad de Mach 1, y atravesaba la barrera del sonido, era conocido por emitir el llamado “boom sónico”.

Airbus a380

Una Cessna 172 tiene una velocidad de crucero de unos 120 nudos, es decir, unas 140 mph. No todos los aviones monomotores tienen la misma velocidad. Por ejemplo, un Piper Arrow vuela a unos 140 nudos, 20 nudos más que el Cessna.

Pasando a aviones un poco más grandes, un bimotor como el Baron puede volar a 180 nudos. Este avión se construyó inicialmente con motores de pistón y en la historia del avión se construyeron diferentes variantes, incluyendo una versión con motores turboalimentados y motores turbopropulsores.

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El Beechcraft King Air es un pequeño avión turbohélice construido en diferentes variantes según el número de pasajeros que puede llevar. La versión más pequeña para 6 pasajeros puede volar a una velocidad de crucero de 270 nudos. La versión más grande para 8 pasajeros puede volar a 310 nudos.

Los aviones pequeños con motores a reacción vuelan mucho más rápido y mucho más alto. Un CRJ 200 puede volar a 488 mph. Todos los aviones con motor a reacción vuelan más o menos a la misma velocidad. Algunos son más rápidos porque son más ligeros o más delgados o simplemente tienen motores muy potentes (como los aviones privados).

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